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22/11/2012

Makemake manque d'atmosphère

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Jusqu'à présent, sa taille et la composition de sa surface semblaient en faire un bon candidat pour retenir une atmosphère similaire à l'enveloppe gazeuse de Pluton.


Makemake, planète naine et glacée aux confins du Système solaire, apparaît dépourvue d'atmosphère globale, contrairement à ce que ses caractéristiques laissaient présager, révèlent les observations d'une équipe internationale d'astronomes publiées mercredi dans la revue Nature.
 
Makemake (on prononce Makémaké) tire son nom d'un dieu des Rapanui, le peuple d'origine de l'Ile de Pâques. Elle a été découverte en 2005 et formellement reconnue comme une planète naine en 2008 par l'Union astronomique internationale. Après Eris et Pluton, il s'agit du 3e plus gros objet connu au-delà de Neptune. Elle évolue actuellement à 7,8 milliards de kilomètres du Soleil, c'est-à-dire un éloignement intermédiaire entre celui de Pluton et d'Eris.
 
Jusqu'à présent, sa taille et la composition de sa surface semblaient en faire un bon candidat pour retenir une atmosphère similaire à l'enveloppe gazeuse de Pluton. Mais une campagne d'observations menée à l'initiative d'une équipe espagnole de l'Institut astrophysique de Grenade, dirigée par José Luis Ortiz, en collaboration notamment avec des chercheurs de l'Observatoire de Paris, montre qu'il n'en est rien.
 
Les astronomes ont profité d'une conjonction céleste rare mais calculée à l'avance, l'occultation d'une étoile, pour obtenir de nouvelles informations sur Makemake. Dans la nuit du 23 avril 2011, Makemake est passée devant une faible étoile de la constellation de la Chevelure de Bérénice. L'événement a été suivi par 16 télescopes d'Amérique du Sud. Sept d'entre eux ont enregistré l'extinction, pendant plus d'une minute, de la lumière de l'étoile en arrière-plan.
 
"Pour la première fois de grands instruments astronomiques -le Very Large Telescope VLT (Paranal) et le New Technology Telescope NTT (La Silla) de l'Observatoire Austral ESO, au Chili- ont pu observer le phénomène", souligne l'Observatoire de Paris dans un communiqué. Les mesures enregistrées fournissent par ailleurs une valeur précise de la taille de Makemake: elles correspondent à un corps de forme allongée de 1.430 km sur 1.502 km.
 
Avec un pouvoir réflecteur moyen (albédo, ou éclat de lumière solaire) de 77%, Makemake renvoie davantage de rayonnement solaire que Pluton (52%), mais moins qu'Eris (96%). Par comparaison, la neige fraîche a un albédo de 80%.
 
AFP

Image: AP

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